¡Mira, allá arriba en el cielo! ¡Los drones de Amazon entregan latas de sopa!

Hace exactamente diez años, Amazon reveló un programa destinado a revolucionar las compras y los envíos. Los drones lanzados desde un centro central flotarían en el cielo y proporcionarían casi todo lo que cualquiera pudiera necesitar. Serían rápidos, innovadores y omnipresentes: todas las características distintivas de Amazon.

El fuerte anuncio, hecho por Jeff Bezos en “60 Minutos” Como parte de un paquete promocional del Cyber ​​​​Monday, atrajo la atención mundial. “Sé que esto suena a ciencia ficción. Ese no es el caso”, dijo Bezos, fundador y entonces director ejecutivo de Amazon. Los drones estarían «listos para entrar en operación comercial tan pronto como se establezcan las regulaciones necesarias», probablemente en 2015, la empresa dijo.

Ocho años después, las entregas con drones son una especie de realidad en las afueras de College Station, Texas, al noroeste de Houston. Este es un logro importante para un programa que ha tenido sus altibajos a lo largo de los años y ha perdido a muchos de sus primeros líderes en favor de proyectos más nuevos y urgentes.

Sin embargo, el negocio tal como existe actualmente es tan decepcionante que Amazon sólo puede mantener los drones en el aire donando artículos. Años de trabajo de los mejores científicos y especialistas en aviación han producido un programa que envía tiras respiratorias de menta fresca Listerine o una lata de Campbell’s Chunky Minestrone con salchicha italiana, pero no ambas a la vez, a los clientes como regalo. Si es ciencia ficción, es para reírse.

Una década es una eternidad cuando se trata de tecnología, pero aun así, la entrega con drones no alcanza la escala o la simplicidad de los videos promocionales originales de Amazon. Esta brecha entre afirmaciones deslumbrantes y la realidad mundana ocurre todo el tiempo en Silicon Valley. Coches autónomos, metaverso, coches voladores, robots, barrios o incluso ciudades construidas desde cero, universidades virtuales capaces de competir con Harvard, inteligencia artificial, la lista de promesas retrasadas e incompletas es larga.

«Es fácil tener ideas», dijo Rodney Brooks, un empresario de robótica y crítico frecuente de las exageraciones de las empresas de tecnología. “Transformarlos en realidad es difícil. Es aún más difícil implementarlos a gran escala.

Amazon dijo el mes pasado que las entregas con drones se expandirían a Gran Bretaña, Italia y otra ciudad estadounidense no identificada. para finales de 2024. Sin embargo, incluso en el umbral del crecimiento, persiste una pregunta. Ahora que los drones finalmente existen al menos de forma limitada, ¿por qué pensamos que los necesitábamos en primer lugar?

Dominique Lord y Leah Silverman viven en la zona de drones de College Station. Son fanáticos de Amazon y realizan pedidos regularmente para entrega terrestre. Los drones son otro asunto, aunque el servicio es gratuito para los miembros de Amazon Prime. Si bien es genial ver que los artículos aterrizan literalmente en el camino de entrada, al menos las primeras veces, existen muchos obstáculos para conseguir artículos de esta manera.

Sólo se puede entregar un artículo a la vez. No puede pesar más de cinco libras. No puede ser demasiado grande. No puede ser algo que se pueda romper, ya que el dron lo deja caer desde 12 pies. Los drones no pueden volar cuando hace demasiado calor, demasiado viento o demasiado lluvia.

Debes estar en casa para desactivar el objetivo de aterrizaje y asegurarte de que un pirata del porche no se escape con tu artículo o lo arroje a la calle (lo que les pasó una vez al Sr. Lord y a la Sra. Silverman). Pero su automóvil no puede quedarse en el camino de entrada. Dejar que el dron aterrice en el jardín evitaría algunos de estos problemas, pero no si hay árboles.

Amazon también advirtió a sus clientes que la entrega con drones no está disponible durante períodos de alta demanda de entrega con drones.

El otro sitio de pruebas activo en los Estados Unidos es Lockeford, California, en el Valle Central. Una tarde reciente, la ubicación de Lockeford parecía prácticamente moribunda, con sólo tres automóviles en el estacionamiento. Amazon dijo que realizaría entregas mediante drones a Lockeford y organizó el regreso de un periodista del New York Times al sitio. También concertó una entrevista con David Carbon, el ex ejecutivo de Boeing que dirige el programa de drones. Posteriormente, la empresa canceló ambos sin explicación.

Una publicación de blog de negocios el 18 de octubre, dijo que los drones han entregado de forma segura “cientos” de artículos para el hogar a College Station desde diciembre y que ahora los clientes pueden recibir algunos medicamentos. Lockeford no fue mencionado.

Después de que Silverman y Lord expresaran su interés inicial en el programa de drones, Amazon ofreció 100 dólares en certificados de regalo en octubre de 2022 para continuar. Pero su servicio no comenzó hasta junio y luego se suspendió durante una dura ola de calor cuando los drones no pudieron volar.

Sin embargo, los incentivos continuaron fluyendo. El otro día, la pareja recibió un correo electrónico de Amazon que ofrecía mantequilla de maní cremosa Skippy, que generalmente cuesta $ 5,38 pero era un «regalo gratis» hasta agotar existencias. Lo ordenaron y, poco después, un dron dejó caer una caja grande que contenía un frasco pequeño. Amazon dijo que se ofrecían «algunos artículos promocionales» «como regalo de bienvenida».

«Realmente no necesitamos lo que están regalando», dijo Silverman, una novelista y cuidadora de 51 años. «Los drones se parecen más a un juguete que a cualquier otra cosa: un juguete que desperdicia una enorme cantidad de papel y cartón».

El clima en Texas interrumpe entregas importantes. Lord, profesor de ingeniería civil de 54 años en Texas A&M, pidió un medicamento por correo. Cuando recuperó el paquete, las drogas se habían derretido. Espera que los drones puedan eventualmente resolver problemas como este.

“Todavía veo este programa de manera positiva, sabiendo que se encuentra en una fase experimental”, dijo.

Amazon dice que los drones mejorarán con el tiempo. Anunció un nuevo modelo, el MK30, el año pasado y publicó fotografías en octubre. Se ha promocionado que el MK30, que se espera que entre en servicio a finales de 2024, tenga mayor alcance, la capacidad de volar con mal tiempo y una reducción del 25% en el “ruido percibido”.

Cuando Amazon empezó a trabajar con drones hace años, el minorista tardaba dos o tres días en enviar muchos artículos a sus clientes. Temía ser vulnerable a competidores potenciales cuyos vendedores eran más locales, incluidos Google y eBay. Los drones tenían que ver con la velocidad.

«Podemos realizar una entrega en media hora», prometió Bezos en «60 Minutes».

Durante un tiempo, los drones fueron la próxima gran novedad. Google ha desarrollado su propio servicio de drones, Wing, que ahora trabaja con Walmart para entregar artículos a partes de Dallas y Frisco, Texas. Las empresas emergentes obtuvieron financiación: se invirtieron alrededor de 2.500 millones de dólares entre 2013 y 2019, según Teal Group, una consultora aeroespacial. El capitalista de riesgo experimentado Tim Draper dijo en 2013 que “todo, desde la entrega de pizzas hasta las compras personales, puede ser manejado por drones”. Uber Eats anunciado un dron de reparto de comida finales de 2019. El futuro estaba en el aire.

Amazon ha empezado a pensar a muy largo plazo. Ella imaginó y obtuvo una patente para un vehículo de reabastecimiento de combustible para drones que flotaría en el cielo a 45.000 pies. Eso es más que aviones comerciales, pero Amazon dijo que podría usar los vehículos para entregar una cena caliente a sus clientes.

Sin embargo, en el terreno, el progreso ha sido lento, a veces por razones técnicas, a veces debido al ADN corporativo de la empresa. La misma dependencia agresiva que creó un negocio de un billón de dólares socavó los esfuerzos de Amazon por trabajar con la Administración Federal de Aviación.

«La actitud era: ‘Somos Amazon’. Vamos a convencer a la FAA’”, dijo un ex ejecutivo de drones de Amazon, que pidió el anonimato porque no estaba autorizado a hablar sobre el tema. “La FAA quiere que las empresas se presenten con gran humildad y transparencia. Esta no es una fortaleza de Amazon.

Un problema más complejo era llevar la tecnología al punto en que fuera segura no sólo la mayor parte del tiempo, sino todo el tiempo. El primer dron que aterriza sobre la cabeza de alguien o despega mientras sostiene a un gato hace retroceder el programa otra década, especialmente si está filmado.

“Parte del ADN de la industria tecnológica es que puedes lograr cosas que nunca pensaste que podrías lograr”, dijo Neil Woodward, quien pasó cuatro años como alto ejecutivo en el programa de drones de Amazon. «Pero la verdad es que las leyes de la física no cambian».

Woodward, ahora jubilado, pasó años en la NASA en el programa de astronautas antes de unirse al sector privado.

«Cuando trabajas para el gobierno, tienes 535 personas en tu junta directiva» – se refería al Congreso – «y muchos de ellos quieren quitarte los fondos porque tienen otras prioridades», declaró. “Esto hace que las agencias gubernamentales sean muy reacias a correr riesgos. En Amazon te dan mucha cuerda, pero puedes salir con los esquís”.

En última instancia tiene que haber un mercado. Como dijo Woodward, haciéndose eco de un viejo cliché de Silicon Valley: “¿A los perros les gusta la comida para perros? A veces este no es el caso de los perros.

Archie Conner, de 82 años, vive a unas puertas del señor Lord y la señora Silverman. Considera que los drones son menos una innovación comercial que una de marketing.

“Cuando escuchamos un dron, naturalmente pensamos en Amazon. Es un pensamiento realmente innovador, aunque nadie esté a cargo en absoluto”, afirmó. “Los drones aparecieron en las noticias el otro día. La gente dice: «Vaya, Amazon hizo eso». »

El Sr. Conner también pidió mantequilla de maní Skippy gratis, pero se olvidó de apagar el objetivo de aterrizaje, por lo que el dron despegó. Luego lo volvió a ordenar. Mientras tanto, apareció un repartidor de Amazon con el primer frasco. Ahora él y su esposa, Belinda, tienen dos frascos.

«No encontramos mucho por lo que realmente quisiéramos pagar», dijo Conner. «Pero disfrutamos de la mantequilla de maní gratis».

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