Los fabricantes de automóviles retrasan el gasto en vehículos eléctricos a medida que la demanda se desacelera

Normalmente, un aumento del 50 por ciento en las ventas se considera algo muy bueno. Pero cuando el número de vehículos eléctricos vendidos en Estados Unidos aumentó tanto en el tercer trimestre en comparación con el año anterior, fue una decepción.

Los fabricantes de automóviles y los analistas esperaban más. En lugar de alegrarse, los ejecutivos automotrices se preocuparon por la desaceleración de la demanda de vehículos eléctricos, lo que generó dudas sobre sus planes de invertir decenas de miles de millones de dólares para desarrollar nuevos modelos y construir fábricas.

En las últimas semanas, General Motors, Ford Motor y Tesla citaron una desaceleración de las ventas y señales de una economía debilitada al anunciar que retrasarían ese gasto. Asestó un golpe al plan de la administración Biden para combatir el cambio climático mediante la promoción de vehículos de cero emisiones y sembró dudas de que los generosos créditos fiscales federales para los compradores de automóviles eléctricos estén funcionando tan bien como esperaban los formuladores de políticas.

«Nuestro compromiso con un futuro totalmente eléctrico es más fuerte que nunca», dijo la directora ejecutiva de GM, Mary T. Barra, a los analistas en una conferencia telefónica el mes pasado. Pero añadió que el mercado está resultando “un poco agitado”. Como resultado, GM está esperando varios meses para comenzar a vender nuevos modelos eléctricos, incluida una encarnación a batería del vehículo utilitario deportivo Chevrolet Equinox.

Ford y GM han invertido miles de millones para remodelar sus fábricas y construir otras nuevas para producir vehículos eléctricos, baterías y otros componentes. Si los fabricantes de automóviles calcularan mal, las consecuencias podrían ser graves. (Stellantis, la empresa matriz de Chrysler, Jeep y Ram, aún no ha comenzado a vender vehículos totalmente eléctricos en Estados Unidos).

Las ventas de vehículos eléctricos en China y Europa también están creciendo más lentamente que hace unos meses.

Sin embargo, las ventas de vehículos eléctricos están creciendo más rápido que cualquier otra categoría importante de automóviles, y los estadounidenses comprarán más de 1 millón de ellos este año, un récord. De julio a septiembre, los automóviles propulsados ​​por baterías representaron el 8% de los automóviles nuevos vendidos en Estados Unidos, frente al 6% del año anterior, según Cox Automotive.

Pero algunos modelos que alguna vez fueron populares se están vendiendo más lentamente. Las ventas del Ford Mustang Mach-E, que aumentaron considerablemente hace un año, cayeron un 10 por ciento en octubre respecto al año anterior, dijo Ford la semana pasada.

«Los vehículos eléctricos todavía tienen una gran demanda», dijo a los analistas el director ejecutivo de Ford, Jim Farley. Pero dijo que una mayor competencia había hecho bajar los precios.

Los fabricantes de automóviles han introducido al menos 14 nuevos modelos totalmente eléctricos durante el año pasado, según Cox, y han aumentado la producción de otros modelos que faltaban. Obviamente algunos se venden mejor que otros.

«La demanda está aumentando, pero no tanto como la oferta y la producción», dijo Rob Cochran, director ejecutivo de Cochran Automotive, que tiene 34 concesionarios en Pensilvania y Ohio que venden casi todas las marcas principales. , incluidos Ford, Chevrolet, Hyundai y Volkswagen.

Incluso Tesla -que domina el mercado de automóviles eléctricos, con aproximadamente la mitad de todas las ventas en el trimestre más reciente- ha tenido dificultades para vender automóviles y tuvo que reducir los precios en miles de dólares.

Algunos conservadores han utilizado datos recientes para argumentar que los vehículos eléctricos están sobrevalorados. Republicanos como el senador JD Vance de Ohio han argumentado que los vehículos eléctricos están destruyendo empleos en la industria automotriz y han propuesto revertir políticas destinadas a alentar a la gente a comprar automóviles que funcionan con baterías.

Una agenda política motiva a algunos de quienes proclaman el fin del auge de los vehículos eléctricos, dijo Albert Gore III, director ejecutivo de la Asociación de Transporte de Emisiones Cero, un grupo industrial cuyos miembros incluyen a fabricantes de automóviles como Tesla y Rivian, cargadores como EVgo y ChargePoint, y proveedores. de equipos y materias primas.

«Mucha gente está ansiosa por llegar a la conclusión de que deberíamos ser menos agresivos en materia de políticas», dijo Gore.

Algunos analistas dijeron que el crecimiento desigual no era sorprendente, ya que los vehículos eléctricos han pasado de ser un producto de nicho a una oferta de mercado más generalizada. La mayoría de los propietarios de automóviles todavía están aprendiendo sobre tecnología y los fabricantes y concesionarios de automóviles están buscando la mejor manera de venderles.

«Muchos de los primeros usuarios han comprado vehículos eléctricos caros», dijo Tom Narayan, analista de la industria automotriz global de RBC Capital Markets. «Ahora estamos en el punto en el que el consumidor de la calle se está moviendo hacia los vehículos eléctricos»

Ford ilustra las señales contradictorias que envían las cifras de ventas. Mientras que las ventas de la Mach-E aumentaron sólo un 1,5% en los primeros 10 meses del año, las ventas de la F-150 Lightning, una camioneta que funciona con baterías, aumentaron un 43%. En general, las ventas de vehículos eléctricos Ford aumentaron un 13 por ciento entre enero y octubre, mientras que las ventas de automóviles y camiones con motores de combustión interna aumentaron un 7 por ciento. Las ventas de vehículos híbridos, que combinan propulsión eléctrica y motores de combustión interna, aumentaron un 19 por ciento.

Las débiles ventas del Mach-E probablemente reflejan la competencia del Tesla Model Y más que cualquier otra tendencia más amplia, dicen los analistas. Muchos compradores podrían comparar los dos vehículos, que son similares en tamaño y estilo. Tesla redujo el precio del Modelo Y de modo que el modelo más barato cueste 2.500 dólares menos que el Ford después de aplicar los créditos fiscales federales.

El fin de las recientes huelgas de United Auto Workers contra Ford, GM y Stellantis ha vuelto a centrar la atención en los intentos de los fabricantes de automóviles tradicionales de competir con Tesla.

Los vehículos eléctricos han desempeñado un papel importante en las negociaciones del UAW, y los acuerdos provisionales extienden al menos algunos privilegios sindicales a los trabajadores de las nuevas plantas de baterías. Pero los acuerdos aumentarán los costos de fabricación y harán que sea aún más difícil para Ford, GM y Stellantis alcanzar a Tesla, que no está sindicalizada.

Los compradores siguen interesados ​​en los vehículos eléctricos, según muestran las encuestas, pero tienen problemas para permitírselos. El precio promedio pagado por un vehículo eléctrico en Estados Unidos fue de menos de 51.000 dólares en septiembre, según Cox Automotive. Esa es una gran caída con respecto a los $65,000 del año pasado. Pero sigue siendo demasiado alto para muchos compradores de automóviles nuevos, especialmente porque las altas tasas de interés han encarecido los pagos mensuales del automóvil. La tasa promedio de préstamos para automóviles está por encima del 8%, según datos de la Reserva Federal, frente a menos del 5% a principios de 2022.

En los últimos años, los fabricantes de automóviles han inundado el mercado con SUV dirigidos a propietarios suburbanos adinerados. Y todavía hay escasez de automóviles con un precio inferior a 30.000 dólares que los compradores de clase media puedan permitirse.

«Muchos fabricantes de automóviles se apresuraban a sacar vehículos al mercado», dijo Kevin Roberts, director de análisis y conocimientos de la industria en CarGurus, un mercado de automóviles en línea. «Ahora se encuentran en una situación en un entorno de tasas de interés en aumento donde sus precios no están valorados adecuadamente».

A algunos compradores potenciales de vehículos eléctricos también les puede preocupar encontrar suficientes lugares para cargar rápidamente su automóvil mientras viajan por carretera. Después del precio, la infraestructura de carga es la principal preocupación de las personas cuando consideran un vehículo eléctrico, según concluyen muchas encuestas.

La carga pública también es esencial para quienes viven en un apartamento o no pueden instalar una estación de carga en casa, un grupo relativamente joven. «Los jóvenes están más abiertos a los vehículos eléctricos que las personas mayores», dijo Cochran, el distribuidor de Ohio y Pensilvania. “En general, son los jóvenes los que viven en pisos. El hecho de que la infraestructura no esté construida es un factor disuasivo”.

Al menos dos de los clientes de Cochran devolvieron vehículos eléctricos recién comprados después de descubrir que no había suficientes cargadores cerca de sus casas, dijo.

Para las personas interesadas en comprar un vehículo eléctrico, la buena noticia es que es probable que los precios sigan bajando a medida que los fabricantes de automóviles construyan nuevas fábricas. A partir de enero, los concesionarios podrán aplicar créditos fiscales federales de hasta $7,500 cuando un cliente compre un automóvil. Anteriormente, los compradores tenían que esperar hasta presentar sus impuestos para reclamar el crédito.

El sistema de carga también está mejorando, aunque lentamente. Partes de la red de estaciones de carga rápida de Tesla, la más grande de Estados Unidos, estarán abiertas a Ford, GM y otras marcas el próximo año. Otros fabricantes de automóviles construyen sus propios cargadores. Mercedes-Benz anunció la semana pasada que instalaría al menos 55 estaciones en centros comerciales de lujo en Estados Unidos y Canadá operados por Simon Property Group, una importante empresa inmobiliaria.

Los fabricantes de automóviles han comprendido que vender vehículos eléctricos es diferente a vender coches de gasolina. «La carga», dijo Andrew Cornelia, director general de la unidad de carga de alta potencia de Mercedes en Norteamérica, «sigue siendo un problema crítico que hay que resolver».

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