Los coches híbridos están experimentando un renacimiento a medida que se desaceleran las ventas de vehículos totalmente eléctricos

Mientras que los Teslas y otros vehículos eléctricos deslumbraron a los compradores de automóviles con su tecnología futurista y sus sueños de un futuro sin gasolina, los automóviles híbridos comenzaron a parecer una novedad del pasado. Las ventas del Toyota Prius, abanderado de los híbridos, han caído un 85% en una década.

Ahora, la desaceleración del crecimiento en las ventas de automóviles eléctricos ha llevado a General Motors, Ford Motor y Volkswagen a revertir sus ambiciosos objetivos para estos vehículos. Y las ventas de híbridos son sólidas, lo que subraya lo que podría ser la realidad de 2023: muchos estadounidenses son extremadamente receptivos a la electrificación, pero no están preparados para un automóvil totalmente eléctrico.

“Los consumidores quieren la misma experiencia que tuvieron” con un automóvil con motor de combustión, dijo Stephanie Valdez Streaty, directora de conocimientos de la industria de Cox Automotive. “Y aún no hemos llegado a ese punto”. El precio sigue siendo la principal barrera para la mayoría de los consumidores.

Los estadounidenses compraron un récord de 1,2 millones de vehículos eléctricos el año pasado, un aumento de alrededor del 46 por ciento y una participación del 7,6 por ciento de todas las ventas de automóviles nuevos, según Cox. Pero las ventas de híbridos crecieron aún más rápido, un 65 por ciento a más de 1,2 millones, elevando su cuota de mercado del 5,5 por ciento al 8 por ciento, según Edmunds. Si se añaden los híbridos enchufables a la mezcla, casi uno de cada 10 automóviles nuevos combina un motor de gasolina con motores eléctricos para ahorrar combustible y mejorar el rendimiento.

Los analistas dicen que los precios obstinadamente altos de los autos eléctricos y las preocupaciones sobre la carga pública están empujando a algunos compradores de autos hacia los híbridos, incluidos los inquilinos o los habitantes de las ciudades que no pueden cargar un auto a batería en casa. Los híbridos ahorran dinero en el surtidor sin necesidad de enchufarse durante horas ni planificar viajes alrededor de las paradas de carga. Sus baterías son mucho más pequeñas y cuestan mucho menos que las de los vehículos totalmente eléctricos.

Los compradores pagaron alrededor de $42,500 en promedio por vehículos híbridos en noviembre, según Edmunds, en comparación con $60,500 por vehículos eléctricos y $47,500 por modelos convencionales. Hay una variedad de modelos híbridos asequibles, muchos de ellos desde alrededor de $30,000, incluido un Prius elegantemente rediseñado que cuenta con un récord de 57 millas por galón. El mercado de vehículos eléctricos, por otro lado, sigue estando muy cargado de ofertas de lujo.

Jim Farley, director ejecutivo de Ford, dijo que los consumidores tradicionales eran fundamentalmente diferentes de los primeros en adoptar vehículos eléctricos con poco estímulo o educación por parte de los fabricantes de automóviles.

«Los vehículos eléctricos siguen experimentando un crecimiento espectacular, pero lo que está cambiando es que las personas que los compran no están dispuestas a pagar más», dijo Farley en una entrevista. «Ahora tenemos que controlar los costes e incluso -sorpresa, sorpresa- hacer publicidad».

Ford está reduciendo su producción planificada de la camioneta F-150 Lightning y aumentando la producción de la más asequible F-150 Hybrid en un 20%. El fabricante de automóviles planea cuadruplicar la producción total de híbridos con la esperanza de vender 100.000 este año. Incluyen la camioneta compacta Maverick, cuya versión híbrida de 37 mpg superó el pronóstico de ventas más optimista de Ford.

Entonces, ¿por qué Ford no fabrica todos los híbridos Mavericks? Farley dijo que la compañía sigue comprometida a ofrecer una gama completa de sistemas de propulsión, incluidos camiones electrificados que pueden servir como generadores móviles para alimentar equipos, hogares o incluso la red eléctrica. Asegurar el suministro de baterías también lleva mucho tiempo, afirmó Farley, a veces más que construir una nueva línea de montaje.

«No sabíamos que una camioneta de 30.000 dólares sería tan popular», dijo sobre el Maverick. «Ford ha luchado por ganar dinero con autos pequeños desde el principio de los tiempos».

El resurgimiento de los híbridos beneficia principalmente a Toyota, Honda y Hyundai Motor, incluida su marca hermana Kia.

Estos fabricantes de automóviles representan alrededor del 90 por ciento de las ventas de híbridos en Estados Unidos, seguidos por Ford. Todos continúan invirtiendo en tecnología incluso cuando GM, Volkswagen y otros fabricantes de automóviles se comprometen a pasarse por completo a los vehículos eléctricos.

Honda se superó a sí misma en 2023, casi triplicando sus ventas de híbridos a 294.000 unidades. Las versiones híbridas del sedán Honda Accord y del vehículo utilitario deportivo CR-V ahora representan más de la mitad de las ventas de esos modelos. Este Accord combina comodidad, calidad y comodidades de nivel de lujo con hasta 44 mpg en conducción total, por $33,290 para comenzar.

En camino a registrar ventas récord en Estados Unidos en 2023, Hyundai, Kia y su marca de lujo Genesis han vendido en conjunto más vehículos eléctricos en Estados Unidos que cualquier fabricante de automóviles, excepto Tesla. Aún así, Hyundai Motor sigue siendo optimista sobre los híbridos, incluso después de que la administración Biden propusiera regulaciones que requerirían que dos tercios de los autos nuevos fueran completamente eléctricos para 2032.

«Todos los que quieran sobrevivir en este negocio están invirtiendo en vehículos eléctricos», dijo Steve Center, director de operaciones de Kia America. Eso incluye a Hyundai, que se ha comprometido a invertir 12 mil millones de dólares en fábricas en Alabama y Georgia.

Pero Center añadió que un vehículo eléctrico podría no satisfacer las necesidades de un «vaquero de Montana con una camioneta». Los híbridos pueden ayudar a reducir las emisiones de este tipo de vehículos más rápidamente, afirmó.

Center hizo una predicción audaz: a medida que los automóviles con motor de combustión se vuelvan obsoletos, todos los modelos de gasolina restantes adoptarán la electrificación en forma híbrida. Los automóviles de gasolina no podrán competir sin él, ya que los consumidores y los reguladores exigen una mejor economía de combustible y menores emisiones.

“Para empezar, todo debería ser híbrido, porque cualquiera puede conducir un híbrido en cualquier lugar”, dijo.

Toyota, el mayor fabricante de automóviles del mundo, parece estar siguiendo este camino. En unos meses, Toyota ofrecerá nueve modelos exclusivamente híbridos, incluido uno de su marca de lujo Lexus. La compañía vendió más de 640.000 híbridos en Estados Unidos el año pasado, lo que representa el 29 por ciento de sus ventas totales en Estados Unidos; Ha vendido alrededor de 15.000 vehículos totalmente eléctricos.

David Christ, director ejecutivo de la división norteamericana de Toyota, dijo que el fabricante de automóviles espera alcanzar el 40% de las ventas de automóviles electrificados en 2024. Se hizo eco de la opinión del Sr. Center sobre las perspectivas de los automóviles con motor de combustión.

«Con el tiempo, no nos oponemos a pasar a un modelo totalmente híbrido para dar un paso más rápido hacia un futuro más verde», dijo Christ.

La fe de Toyota en democratizar la tecnología híbrida ha transformado a la compañía, alguna vez una favorita ambiental, en un chivo expiatorio, ya que ha sido ampliamente acusada de demorarse en los vehículos eléctricos. Si Toyota se siente justificado, Cristo no lo admitirá.

“Hace un año fuimos criticados en los medios porque no creíamos en los vehículos eléctricos”, afirmó. “Pensamos que era injusto, que no estábamos a favor de la electrificación. Nosotros lo empezamos. Actualmente tenemos ocho millones de vehículos híbridos en las carreteras y cada uno de ellos reduce las emisiones de gases de efecto invernadero. »

Pero Christ añadió que la infraestructura de carga para vehículos eléctricos aún no está preparada para varios millones de coches que funcionan con baterías, razón por la cual las ventas de este tipo de vehículos se han ralentizado.

«Al final del día, es el consumidor quien impulsa esta industria, no el fabricante», dijo.

Toyota plantará su bandera más grande en junio. El Camry 2025 rediseñado solo se ofrecerá como híbrido. Esto puede parecer una apuesta importante para el sedán más vendido del país. Toyota vendió alrededor de 290.000 Camry el año pasado, de los cuales sólo 35.000 eran híbridos. Si el nuevo Camry puede mantener las ventas, Toyota convertirá a unos cientos de miles de compradores en un híbrido que rinde alrededor de 50 mpg de una sola vez. De lo contrario, la franquicia Camry sufrirá un gran golpe.

Sin embargo, Toyota no toma decisiones a oscuras. Cuando Toyota trasladó la Sienna a una línea híbrida completa para el año modelo 2021, inmediatamente se convirtió en la minivan más vendida en los Estados Unidos, saltando del cuarto lugar.

Pero algunos expertos en automóviles dijeron que los híbridos sólo pueden hacer mucho.

Dave Cooke, analista senior de vehículos de la Unión de Científicos Preocupados, dijo que los híbridos eran una herramienta esencial y asequible que permitía a millones de conductores usar menos gasolina, pero seguían siendo una tecnología de transición. Los objetivos de cambio climático a largo plazo todavía requieren una transición a vehículos eléctricos impulsados ​​por una red de energía renovable, afirmó.

«En nuestros comentarios a la EPA y a la industria, es: ‘Oigan, pongan un híbrido en todo'», dijo Cooke, refiriéndose a la Agencia de Protección Ambiental. «Pero todavía necesitamos estándares más estrictos para garantizar que los fabricantes de automóviles estén sujetos a reglas sobre lo que es tecnológicamente factible».

Cooke señaló que la economía de combustible de las flotas del país se ha mantenido estable durante años, en parte debido al cambio a camionetas y SUV. Los avances recientes son enteramente atribuibles al auge de los vehículos eléctricos, mientras que los híbridos desempeñan un papel insignificante.

Chris Harto, analista de políticas de transporte y energía de Consumer Reports, está de acuerdo con esa evaluación. «Los híbridos ahorran tiempo, pero los vehículos eléctricos son el camino a seguir» para cumplir los objetivos climáticos, afirmó.

Sin embargo, Harto deplora el discurso popular que se opone a los vehículos híbridos y eléctricos.

«Ambos están quitando cuota de mercado a los vehículos ICE menos eficientes», dijo Harto, refiriéndose a los motores de combustión interna. «Y hay mucha cuota de mercado en juego».

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