Los aviones eléctricos, que alguna vez fueron una fantasía, están comenzando a tomar vuelo

Chris Caputo se paró en la pista del Aeropuerto Internacional de Burlington en Vermont a principios de octubre y miró las nubes a lo lejos. Había volado aviones militares y comerciales durante una larga carrera, registrando miles de horas de vuelo, pero el viaje que estaba a punto de emprender sería muy diferente.

Esto se debe a que el avión que volaría el Sr. Caputo funciona con baterías. Durante los siguientes 16 días, él y sus colegas volaron el avión, un CX300 construido por su empleador, Beta Technologies, en la costa este. Harían casi dos docenas de paradas para descansar y recargar energías, volando a través del congestionado espacio aéreo de Boston, Nueva York, Washington y otras ciudades.

Una vez finalizado el viaje en Florida, Beta entregó el avión a la Fuerza Aérea, que lo probará durante los próximos meses. El viaje ofreció una visión de cómo sería la aviación dentro de unos años: una visión en la que los cielos estarían llenos de aviones que no emitirían gases de efecto invernadero que están calentando peligrosamente la Tierra.

«Estamos haciendo un trabajo verdaderamente significativo para nuestro estado, nuestro país y el planeta», dijo Caputo. «Es difícil no querer ser parte de esto».

Durante la mayor parte de la historia de la aviación, los aviones eléctricos fueron sólo una fantasía. Pero los avances tecnológicos, particularmente en baterías, y miles de millones de dólares en inversiones han ayudado a que los viajes aéreos eléctricos de corta distancia sean factibles y, según esperan sus partidarios, comercialmente viables.

Beta, una empresa privada, ha recaudado más de 800 millones de dólares de inversores como Fidelity, el Climate Pledge Fund de Amazon y la firma de capital privado TPG Capital. La compañía emplea a unas 600 personas, la mayoría en Vermont, y recientemente completó la construcción de una fábrica en Burlington donde planea producir en masa sus aviones, que aún no han sido certificados por la Administración Federal de Aviación.

El primero será el CX300, un avión elegante y futurista con una envergadura de 50 pies, grandes ventanas curvas y una hélice de cola. Ese avión está diseñado para transportar alrededor de 1,250 libras de carga y será seguido poco después por el A250, que comparte alrededor del 80 por ciento del diseño del CX300 y está equipado con rotores de elevación para despegar y aterrizar como un helicóptero. Los dos aviones, que Beta comercializa como Alia, eventualmente transportarán pasajeros, dijo la compañía.

Beta es una de varias empresas que trabajan en la aviación eléctrica. En California, Joby Aviation y Archer Aviation están desarrollando aviones propulsados ​​por baterías capaces de realizar vuelos verticales que, según afirman, transportarán a un puñado de pasajeros en distancias cortas. Estas empresas se benefician de patrocinadores como Toyota, Stellantis, United Airlines, Delta Air Lines y grandes empresas de inversión. Fabricantes consolidados como Airbus, Boeing y Embraer también están trabajando en aviones eléctricos.

El gobierno de Estados Unidos también ha apoyado a la industria. La FAA tiene como objetivo apoyar las operaciones de aeronaves utilizando nuevos medios de propulsión a gran escala en uno o más lugares para 2028. Y la Fuerza Aérea está adjudicando contratos y probando vehículos, incluido el CX300 de Beta y un avión que Joby entregó a la Base de la Fuerza Aérea Edwards en 2028. California en septiembre.

El avión de Beta no es tan grande ni tan potente como los aviones que voló Caputo para la Fuerza Aérea, la Guardia Nacional Aérea o Delta. Pero lo que le falta en peso lo compensa con encanto, dijo, señalando que el avión es increíblemente silencioso y receptivo, lo que hace que volar sea un placer.

“Casi te vuelves uno con el avión”, dijo Caputo, y luego agregó: “Puedes escuchar y sentir el aire pasando a través de las superficies de control de vuelo”. Estamos usando auriculares en este momento porque es experimental y la seguridad es primordial, pero literalmente podemos quitarnos los auriculares en el avión y simplemente hablar entre nosotros.

Caputo dijo que el CX300 y otros aviones eléctricos podrían abrir nuevas oportunidades, como conectar mejor las áreas rurales que tienen poco o ningún servicio aéreo directo.

El avión de Beta ha viajado hasta 386 millas con una sola carga, pero la compañía dijo que espera que sus clientes lo utilicen normalmente para realizar viajes de 100 a 150 millas. El viaje del avión a Florida fue autorizado bajo una autorización limitada otorgada por la FAA.

Además de producir cero emisiones, los aviones eléctricos están diseñados para ser más sencillos de operar y mantener que los helicópteros y aviones convencionales. Pero no se espera que despeguen en grandes cantidades hasta dentro de años. Inicialmente, sus viajes probablemente serán cortos: desde Manhattan al Aeropuerto Internacional Kennedy, por ejemplo, o desde Burlington a Syracuse, Nueva York.

Las baterías modernas pueden soportar un alcance y un peso limitados. Como resultado, los aviones que propulsan normalmente sólo pueden transportar un puñado de pasajeros o el equivalente en carga.

Inicialmente se espera que los aviones eléctricos compitan principalmente con helicópteros, automóviles y camiones. En las ciudades, los vuelos a gran escala no serán posibles sin una infraestructura ampliada, como sitios de aterrizaje y despegue verticales, y apoyo público. El costo de producir tales aviones también será alto inicialmente, lo que limitará su uso a los ricos y a servicios críticos como las evacuaciones médicas, dijeron los expertos.

En cierto modo, el desafío y la promesa de la aviación eléctrica actual se parecen a los del automóvil a principios del siglo XX, dijo Kevin Michaels, director general de AeroDynamic Advisory, una firma consultora en aviación.

«Había varios cientos de fabricantes en todo el mundo, todos con sus propios enfoques únicos para fabricar estas máquinas, pero no había carreteras, no había semáforos, no tenía seguros», declaró. Pero, añade, la industria finalmente encontró su camino. “Las cosas se estabilizaron 20 años después, los costos finalmente bajaron y surgieron ganadores. Y cambió la forma en que se hacían las cosas, la forma en que vivía la gente.

Kyle Clark, fundador de Beta, es sensible a estas preocupaciones, por lo que dice que Beta ha adoptado un enfoque más metódico.

«Lo entiendo, la industria tiene un problema de confianza», dijo. «Son demasiados cambios, demasiado rápidos, en una industria que tiene un nivel de seguridad excepcionalmente alto».

La compañía planea obtener primero la certificación de la FAA el próximo año para un motor que desarrolló y luego obtener la aprobación para su primer y segundo avión en los años siguientes. El CX300 utilizará las pistas para transportar mercancías, evitando la necesidad de nueva infraestructura, afirmó Clark.

Este enfoque ha sido respaldado por varios clientes, según Beta, incluido el gigante naviero UPS y United Therapeutics, que planea utilizar los vehículos para transportar órganos para trasplantes. Bristow Group, otro cliente, planea utilizar el avión de la misma manera que utiliza los helicópteros hoy en día, para transportar carga y personas a instalaciones de energía en alta mar, realizar misiones de búsqueda y rescate para gobiernos y para otros fines.

Bristow, que trabaja con ocho empresas que desarrollan aviones de próxima generación, espera que estos vehículos creen nuevas oportunidades porque son más silenciosos que los helicópteros y se espera que su funcionamiento sea entre un 60 y un 70 por ciento más barato, según David Stepanek, vicepresidente ejecutivo de Bristol.

Además de construir aviones, Beta está construyendo una red de cargadores que pueden alimentar sus aviones, así como automóviles, camiones y otros vehículos. Se han instalado más de una docena, incluido uno en el sitio de la Fuerza Aérea en Florida, lo que lo convierte en el La primera estación de carga de aviones eléctricos del ejército..

La compañía también ha construido un prototipo de lugar de aterrizaje para aviones capaces de volar verticalmente, que se basa en contenedores de envío reconvertidos, que albergan almacenamiento de energía y un pequeño espacio habitable para que los pilotos descansen entre viajes.

El día que el avión de Beta salió de Burlington en octubre, Caputo lo voló sobre dos piernas y llegó al atardecer al Aeropuerto Internacional Griffiss en las estribaciones de las montañas Adirondack, cerca de donde creció. Pidió comida italiana para el equipo Beta en un restaurante que frecuentaba con su familia y su madre condujo para ver el avión en persona por primera vez. A la mañana siguiente, llevó el avión a Syracuse, Nueva York, y se lo entregó a sus colegas, quienes lo volarían el resto del camino.

Gran parte del debate popular sobre los aviones eléctricos gira en torno a la idea de que efectivamente se utilizarán como autos voladores para transportar personas por las grandes ciudades. Sin embargo, en un futuro cercano, podrían usarse fácilmente para transportar carga y pasajeros fuera de áreas urbanas densas, en lugares como el norte del estado de Nueva York y Vermont.

«Para mí, esto tendrá un impacto realmente significativo en la forma en que entregamos órganos, bienes y servicios», dijo, «y reconectará las áreas rurales de Estados Unidos que creo que a menudo se olvidan».

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