Les doutes de Taiwan sur l’Amérique grandissent. Cela pourrait être dangereux.

La collection de souvenirs américains, vaste et bien éclairée dans un quartier animé de l’hôtel de ville de Tainan, dans le sud de Taïwan, reflète des décennies de cour acharnée. Les cartes mettaient en évidence les villes sœurs de l’Ohio et de l’Arizona.

Il y avait une célébration du baseball, un drapeau américain déposé sur une table. Et au milieu de tout cela, une carte envoyée aux États-Unis qui semblait révéler la pensée de Tainan, une métropole de 1,8 millions d’habitants et de la quasi-totalité de Taiwan.

« Ensemble, plus forts », dit-il. « La solidarité triomphe de tout. »

Le message était ambitieux – une illustration graphique d’une profonde insécurité. Taïwan est une nation pas tout à fait démocratique de 23 millions d’habitants, menacée par une Chine cupide, dont l’avenir dépend de la manière dont les États-Unis répondront à la demande ultime : combattre l’autre superpuissance mondiale si elle attaque et met en danger l’autonomie de l’île.

Aujourd’hui plus que jamais, la psychologie tendue de cette situation difficile montre des signes d’usure. Alors que la Chine affirme avec plus de force ses revendications sur l’île et que les États-Unis divisé Quant à son degré d’activité dans les affaires mondiales, Taiwan est un ensemble de contradictions et de doutes, moins sur les projets de son propre gouvernement ou même sur ceux de Pékin que sur les intentions de Washington.

Le vice-président Lai Ching-te du Parti démocrate progressiste a remporté l’élection présidentielle de Taiwan ce mois-ci en partie parce qu’il apparaissait comme le candidat le plus susceptible de garder l’Amérique proche.

Les sondages pré-électoraux ont montré que la plupart des Taïwanais souhaitent des relations plus solides, malgré le risque de provoquer la Chine. Ils soutiennent la récente hausse des ventes d’armes en provenance des États-Unis. Ils pensent que le président Biden est déterminé à défendre l’île – mais ils craignent que cela ne suffise pas.

Alors qu’ils observent l’impasse de Washington concernant l’aide militaire à l’Ukraine et à Israël, et tentent d’imaginer ce que les États-Unis feraient réellement pour Taiwan en cas de crise, la confiance en l’Amérique s’effondre. Le même Sondage taïwanais montrant leur soutien à l’approche américaine a révélé que seulement 34 % des personnes interrogées considéraient les États-Unis comme un pays digne de confiance, contre 45 % en 2021.

Des études récentes sur les discussions en ligne montrent une tendance similaire : une inquiétude croissante quant au fait que la plus ancienne démocratie du monde ne manquera pas de force ou d’intérêt pour réellement aider. Lors d’entretiens, les électeurs ont décrit se sentir comme des passagers. Beaucoup voient les États-Unis comme un conducteur imprévisible qui pourrait les mettre en sécurité, mais qui pourrait tout aussi bien abandonner le volant.

Et sur une petite île située à environ 160 kilomètres de la Chine et dont le budget de défense ne représente qu’une fraction de celui de Pékin, ces doutes à l’égard de l’Amérique peuvent avoir leur propre impact dangereux.

Les analystes taïwanais et américains ne savent pas vraiment ce qu’un manque de confiance généralisé à l’égard des États-Unis pourrait inspirer – pour certains, peut-être un engagement à faire davantage en matière d’autodéfense. Mais pour d’autres, cela contribue à un manque d’urgence. Si la survie dépend des Américains, et qui sait s’ils viendront un jour, dit-on, à quoi ça sert ?

Le risque pour Taïwan – et pour ceux qui y voient une première ligne de défense qui, si elle était perdue au profit de Pékin, donnerait à la Chine une plus grande puissance pour dominer l’Asie – est que la méfiance à l’égard des États-Unis pourrait faciliter l’absorption de l’île. .

«Il est vraiment important qu’ils croient que les États-Unis vont intervenir en leur faveur, car de nombreuses études montrent que cela peut influencer leur capacité à résister», a déclaré Oriana Skylar Mastro, chercheuse en études internationales à l’Université de Stanford et à l’Université de Stanford. Institut américain des entreprises. «Et nous aurions besoin qu’ils tiennent le coup assez longtemps pour que nous puissions y arriver.»

Les origines de la méfiance de Taiwan peuvent être aperçues dans une rangée de maisons moisies dans les montagnes au-dessus des gratte-ciel de Taipei, la vibrante capitale de l’île. À partir de 1950 environ, des soldats américains occupèrent ces bungalows au sol moucheté et aux grandes cours.

La présence des troupes semble permanente. Il y avait environ 9 000 soldats américains à Taïwan en 1971, lorsqu’un traité garantissait que les États-Unis défendraient Taïwan contre tout attaquant. Puis, rapidement, ils disparurent.

Lorsque les États-Unis ont établi des relations diplomatiques avec la République populaire de Chine en 1979, après la visite du président Richard M. Nixon à Pékin en 1972, ils ont accéléré le départ du personnel américain. Les voisins se souviennent de la disparition d’amis avec des jouets et des ustensiles de cuisine laissés à la rouille.

Eva Wang a travaillé comme conseillère juridique pour l’armée américaine dans les années 1960. Elle a déclaré avoir pleuré le jour de 1979 où les responsables américains ont abaissé le drapeau américain pour la dernière fois, apprenant une leçon puissante : « Notre destin était hors de notre contrôle ».

Son mari, Wayne Chen, procureur à la retraite, a conclu – comme beaucoup d’autres – qu’on ne pouvait pas faire confiance aux Américains.

« Si une guerre éclate réellement et que le PCC prend le dessus », a-t-il déclaré, faisant référence au Parti communiste chinois, « alors bien sûr, l’armée américaine ne nous défendra pas. »

Des chercheurs taïwanais ont découvert que 1979 continue de façonner les opinions taïwanaises. Même pour ceux qui n’étaient pas encore en vie à l’époque, le revirement américain est douloureux, comme l’adultère d’un parent dont on parle sans cesse.

« Si vous regardez le scepticisme généré aujourd’hui à Taiwan, il s’agit principalement de l’abandon de Taiwan par les États-Unis », a déclaré Jasmine Lee, rédactrice en chef de Montre États-Unis-Taïwanun groupe de réflexion qui a récemment contribué à un rapport sur les doutes sur les États-Unis. «C’est raisonnable parce que nous avons déjà été abandonnés.»

L’histoire nixonienne est toujours ancrée dans les relations. Après 1979, les États-Unis ont développé une politique d’« ambiguïté stratégique », refusant de s’engager catégoriquement dans la défense de Taiwan, que la Chine considère comme un territoire perdu. Cela signifie que tout ce que font les États-Unis est étroitement surveillé à travers le prisme des trahisons passées et potentielles.

Le désastreux retrait américain d’Afghanistan en 2021 ; l’invasion de l’Ukraine par la Russie et la décision de Washington de ne pas envoyer de troupes ; la visite de Nancy Pelosi à Taïwan en 2022, qui a conduit à une forte réponse militaire chinoise – les événements d’actualité ont eu un effet marqué sur l’opinion publique taïwanaise à l’égard des États-Unis, selon les sondages et les discussions dans les médias et les plateformes en ligne de langue chinoise.

Le Dr Mastro, de Stanford, a déclaré que dans certains cas, « les opinions de Taiwan sur la fiabilité n’ont aucun sens ». Même si les sondages à Taïwan montrent que les doutes grandissent parce que l’Amérique n’a pas fait plus pour aider l’Ukraine, a-t-elle déclaré, la réalité est que les États-Unis se sont en partie retenus « afin que nous puissions être prêts à défendre Taïwan ».

Mais l’abandon n’est pas le seul souci. Les data scientists d’un groupe de réflexion taïwanais ont identifié 84 récits distincts de scepticisme à l’égard des États-Unis dans le discours en ligne de 2021 à 2023. Certaines personnes ont soutenu que les États-Unis étaient trop faibles pour défendre la lointaine Taïwan, ou qu’ils étaient une force destructrice, une force créatrice. du chaos. D’autres ont qualifié l’Amérique d’antidémocratique et de « faux ami ».

Les commentateurs chinois ont souvent tenté d’amplifier les critiques, et la phrase du « faux ami » est venue du continent, selon les chercheurs, mais presque tout le reste est né de l’anxiété taïwanaise.

Hsin-Hsin Pan, professeur agrégé de sociologie à l’Université Soochow de Taipei qui étudie l’opinion publique taïwanaise, a déclaré que l’insécurité et la frustration liées au manque d’influence sur son propre destin étaient devenues une partie encore plus importante de l’identité de Taiwan.

Taiwan se trouve à un carrefour déséquilibré dans les relations entre les États-Unis et la Chine. Il se situe dans l’ombre d’un géant de plus en plus autoritaire qui considère Taiwan comme un appendice hautain et séparatiste qui doit être restitué, par la force si nécessaire. Et c’est à des milliers de kilomètres des États-Unis, où les sondages depuis 2021 montrent que une pluralité d’Américains s’opposer à l’engagement de troupes dans la défense de Taiwan. Dans un récent sondage53 pour cent des républicains ont déclaré que les États-Unis devraient rester à l’écart des affaires mondiales.

« Il n’y a pas d’antiaméricanisme ici », a déclaré le Dr Pan. «Mais il existe un scepticisme considérable.»

Certains des sceptiques américains les plus virulents de Taiwan ont tiré les leçons non seulement de l’histoire, mais aussi de leur expérience personnelle. Ils étaient étudiants diplômés à New York pendant la pandémie de Covid-19, désillusionnés par la réponse chaotique et les préjugés anti-asiatiques. D’autres sont des ingénieurs ayant des relations avec la Silicon Valley et craignent que l’industrie des micropuces de Taiwan, qui fabrique 90 % des semi-conducteurs les plus avancés au monde, ne soit affaiblie par la pression visant à fabriquer aux États-Unis, ce qui leur volerait le joyau qui donne envie au monde de garder l’île à l’écart. des mains chinoises.

Ce sont également des immigrants comme Amy Chou, 67 ans, restauratrice pragmatique de San Francisco, qui est revenue à Taiwan ce mois-ci pour voter. Comme beaucoup d’autres, elle a déclaré qu’elle pensait que les États-Unis aideraient Taiwan dans une guerre, mais elle n’en était pas sûre et ne faisait pas confiance à l’Amérique pour penser à autre chose qu’à ses propres intérêts économiques.

« Les Américains veulent simplement que nous achetions plus d’armes », a-t-elle déclaré lors d’un rassemblement politique à Tainan. «Ils veulent notre argent et nos jetons.»

«Si Trump gagne», a-t-elle ajouté, craignant les conséquences de quatre années supplémentaires de politique étrangère «l’Amérique d’abord», «ce sera pire».

Les hommes politiques taïwanais hésitent à discuter de ces préoccupations, notamment M. Lai, ancien maire de Tainan, la ville où se trouve le sanctuaire pro-américain. Mais en signe de ses priorités, il s’est adressé aux médias internationaux avant de remercier ses partisans après avoir remporté la victoire samedi soir dernier. Pour un dirigeant vilipendé par Pékin pour s’être autrefois qualifié de « travailleur pragmatique de l’indépendance de Taiwan », cela semble suggérer qu’il pensait que rien n’avait plus d’importance pour Taiwan que le soutien extérieur.

Non pas que lui ou d’autres responsables fassent uniquement pression pour obtenir de l’aide. Le budget de Taiwan pour 2024 prévoyait un augmentation des dépenses militaires à 2,5 pour cent du produit intérieur brut, soit 19 milliards de dollars. Mais ses dirigeants ont été lent à changer vers les drones, missiles et autres armes asymétriques qui, selon les analystes, seraient nécessaires pour repousser une invasion amphibie chinoise.

Il y a encore moins d’urgence dans la société taïwanaise. Les enrôlements de volontaires dans l’armée taïwanaise ont été en baisse depuis 2021. Les sursis au service obligatoire sont fréquents et la formation de la protection civile au niveau communautaire, bien qu’elle s’améliore, reste peu fréquente.

Les responsables et analystes américains déplorent souvent cette inaction. Ils se sont montrés moins intéressés par les doutes sur les États-Unis. Laura Rosenberger, présidente de l’American Institute à Taiwan, l’ambassade américaine en soi, a simplement fait l’éloge de la « démocratie robuste » de Taiwan lorsqu’on l’a interrogée lors d’une conférence de presse sur le scepticisme croissant.

Mais au lieu de flatterie, de nombreux habitants de l’île aspirent à un compte rendu franc sur le passé, aux luttes actuelles de l’Amérique et à un passage de l’ambiguïté stratégique à la clarté stratégique. Placer des troupes ou du matériel américains à Taiwan, affirment certains ; échangez des renseignements, élaborez et publiez des plans communs – engagez-vous à long terme à protéger une île qui peut être à la fois un pion et où l’ordre mondial dirigé par les États-Unis gagne ou perd.

« Il faut s’engager à expliquer pourquoi Taiwan est important pour les intérêts nationaux de l’Amérique », a déclaré le Dr Pan.

Elle a ajouté : « Nous devons savoir qu’il existe une stabilité au pouvoir. »

John Liu et Christophe Buckley a contribué au reportage de Taipei, Taiwan.

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