La gran y audaz apuesta de ciencia ficción de Silicon Valley por el dispositivo que sucederá al smartphone

Dentro de un antiguo establo de caballos en el barrio SoMa de San Francisco, una ola de suaves chirridos surgió de pequeños dispositivos parpadeantes clavados en el pecho de los empleados de una nueva empresa llamada Humane.

Pasaron solo unas semanas antes de que el dispositivo de la startup, el Ai Pin, fuera revelado al mundo: la culminación de cinco años, 240 millones de dólares en financiación, 25 patentes, publicidad constante y asociaciones con una lista de las empresas tecnológicas más grandes. , incluidos OpenAI, Microsoft y Salesforce.

¿Su misión? Nada menos que liberar al mundo de su dependencia de los teléfonos inteligentes. ¿La solución? Más tecnología.

Imran Chaudhri y Bethany Bongiorno, marido y mujer fundadores de Humane, imaginan un futuro con menos dependencia de las pantallas que su antiguo empleador, Apple, hizo omnipresentes.

La inteligencia artificial “puede crear una experiencia que permita que la computadora esencialmente pase a un segundo plano”, dijo Chaudhri.

Presentan el pin como el primer dispositivo con inteligencia artificial. Se puede controlar hablando en voz alta, tocando un panel táctil o proyectando una pantalla láser en la palma de la mano. En un instante, el asistente virtual del dispositivo puede enviar un mensaje de texto, reproducir una canción, tomar una foto, realizar una llamada o traducir una conversación en tiempo real a otro idioma. El sistema se basa en IA para responder preguntas (“¿Cuál es la mejor manera de cargar el lavavajillas?”) y puede resumir los mensajes entrantes con el simple comando: “Ponte al día”.

La tecnología es un paso adelante con respecto a Siri, Alexa y Google Assistant. Le permite seguir una conversación de una pregunta a la siguiente, sin necesidad de un contexto explícito. También es capaz de editar una sola palabra en un mensaje dictado, en lugar de requerir que el usuario corrija un error repitiendo el texto de principio a fin, como hacen otros sistemas. Y esto a partir de un dispositivo que recuerda a las insignias que se usan en Star Trek.

Para los conocedores de la tecnología, esto es una suerte. Para los de afuera, es una fantasía de ciencia ficción.

En Humane, existe una profunda ansiedad por las próximas semanas. La industria tecnológica tiene un vasto cementerio de productos portátiles que no han logrado ponerse de moda. ponerse al día. Humane comenzará a enviar los pines el próximo año. Planea vender alrededor de 100.000 pines, que costarán 699 dólares y requerirán una suscripción mensual de 24 dólares, durante el primer año. (Apple vendió 381.000 iPods en el año siguiente a su lanzamiento en 2001).

Para que la startup tenga éxito, la gente necesitará aprender un nuevo sistema operativo, llamado Cosmos, y estar dispuesta a obtener nuevos números de teléfono para el dispositivo. (El pin viene con su propio plan inalámbrico). Tendrán que dictar en lugar de escribir y cambiar una cámara con zoom por fotografías de gran angular. Tendrán que tener paciencia porque ciertas funciones, como el reconocimiento de objetos y los vídeos, no estarán disponibles en un principio. Y el pin a veces puede tener errores, como fue el caso en algunas de las demostraciones de la compañía para el New York Times.

Sam Altman, director ejecutivo de OpenAI, dijo en una entrevista que espera que la IA sea «una parte importante» de cómo interactuamos con las computadoras. Ha invertido en Humane y en otra empresa de inteligencia artificial, Rewind AI, que planea fabricar un collar que registrará lo que la gente dice y escucha. También consideró asociarse con Jony Ive, ex diseñador jefe de Apple, para crear un dispositivo de inteligencia artificial con ambiciones similares a Humane.

Humane tiene la ventaja de ser el primero de estos dispositivos impulsados ​​por IA en estar disponible, pero Altman dijo en una entrevista que eso no garantiza su éxito. «La decisión la tendrán los clientes», afirmó. “Tal vez sea un puente demasiado lejos”, dijo, “o tal vez la gente diga: ‘Es mucho mejor que mi teléfono’. Muchas tecnologías que parecían una apuesta segura terminan vendiéndose con un 90 por ciento de descuento en Best Buy, añadió.

Bongiorno, de 40 años, y Chaudhri, de 50, tienen un matrimonio contrastante. Se afeita la cabeza y habla con la voz suave y tranquila de un yogui. Lleva su largo cabello rubio sobre un hombro y tiene el entusiasmo de una capitana de equipo. Ambos visten de negro jobsiano.

Se conocieron en Apple en 2008. Chaudhri estaba trabajando en su interfaz humana, definiendo los movimientos y deslizamientos que controlan los iPhone. La Sra. Bongiorno fue directora de programas para iPhone y iPad. Trabajaron juntos hasta dejar Apple a finales de 2016.

Un monje budista llamado Brother Spirit los llevó a Humane. Chaudhri y Bongiorno habían desarrollado conceptos para dos productos de IA: un dispositivo de salud para la mujer y el pin. El hermano Spirit, a quien conocieron a través de su acupunturista, les recomendó compartir sus ideas con su amigo Marc Benioff, fundador de Salesforce.

Sentados bajo una palmera en un acantilado sobre el océano en la casa hawaiana de Benioff en 2018, explicaron los dos dispositivos. “Este”, dijo Benioff, señalando el Ai Pin, mientras los delfines rompían las olas, “es enorme”.

«Será una tarea enorme», añadió.

El objetivo de Humane era replicar la utilidad del iPhone sin ninguno de los componentes que nos hacen adictos a todos: la dosis de dopamina que supone deslizar el dedo para actualizar una cuenta de Facebook o deslizar el dedo para ver un nuevo vídeo de TikTok. Experimentaron en secreto con componentes de hardware y crearon un asistente virtual, como Siri o Alexa, que trabajaba con modelos de lenguaje personalizados basados, en parte, en las ofertas de OpenAI.

El elemento más de ciencia ficción del dispositivo, el láser que proyecta un menú de texto en una mano, comenzó dentro de una caja del tamaño de una caja de cerillas. Se necesitaron tres años para miniaturizarlo hasta que fuera más pequeño que el tamaño de un tee de golf.

Humane ha establecido una cultura empresarial que toma prestada de Apple, incluido su secreto. Durante su fase experimental, la startup generó intriga al anunciar inversionistas de alto perfil como Altman y hacer declaraciones públicas grandiosas, aunque vagas, sobre la construcción del «próximo punto de inflexión»: los humanos y la informática. Humane también conservó la obsesión de Apple por los detalles de diseño, desde las esquinas curvas de su dispositivo y el empaque blanco compostable hasta el inodoro de estilo japonés en la austera oficina de la compañía.

Pero Humane se ha alejado de la cultura rígida y exigente de Apple en algunos aspectos. La empresa alentó al personal a trabajar en conjunto, cuestionar los planes y hablar.

José Benítez Cong, un veterano ejecutivo de Apple que se consideraba retirado, se unió a Humane, en parte, para redimirse. Benítez Cong dijo que estaba «disgustado» por lo que el iPhone había hecho a la sociedad, señalando que su hijo podía imitar un movimiento de deslizamiento cuando tenía un año. «Esto podría ser algo que podría ayudarme a superar mi culpa por trabajar en el iPhone», dijo Benítez Cong.

Un inquietante silbido llenó la habitación, y dos docenas de empleados de Humane, sentados alrededor de una larga mesa blanca, se concentraron cuidadosamente en el sonido. Fue justo antes de que saliera el Ai Pin y estaban evaluando sus tonos de llamada y pitidos. El altavoz «personal» del Pin (un acrónimo de «personal» y «sónico» de la empresa) es esencial, ya que muchas de sus características dependen de señales verbales y de audio.

Chaudhri elogió la “confianza” de un chirrido y Bongiorno elogió los sonidos “más físicos” del láser. «Es como si realmente estuvieras sosteniendo la luz», se maravilló.

Menos tranquilizador: ese silbido que suena al enviar un SMS. “Parece preocupante”, dijo Bongiorno. Otros alrededor de la mesa dijeron que parecía un fantasma, casi, como si hubieras cometido un error. Alguien pensó que era una broma de Halloween.

Bongiorno quería que el sonido del envío de un mensaje de texto fuera tan satisfactorio como el sonido del bote de basura en uno de los sistemas operativos más antiguos de Apple. “Como ‘gracias’”, dijo.

El dispositivo llega en un momento en el que el entusiasmo y el escepticismo sobre la IA alcanzan nuevas alturas cada semana. Los investigadores de la industria advierten sobre el riesgo existencial de la tecnología y los reguladores están ansiosos por tomar medidas enérgicas contra ella.

Aún así, los inversores están invirtiendo con entusiasmo en nuevas empresas de IA. Antes incluso de que Humane lanzara un producto, sus patrocinadores lo valoraban en 850 millones de dólares.

La empresa ha tratado de promover un mensaje de confianza y transparencia, aunque ha pasado la mayor parte de su existencia trabajando en secreto. Los Ai Pins de Humane tienen lo que la empresa llama una «luz de confianza» que parpadea cuando el dispositivo está grabando. (El usuario debe presionar el pin para “despertarlo”). Humane dijo que no vende datos de usuarios a terceros ni los utiliza para entrenar sus modelos de IA.

En los meses previos a su introducción, Humane avivó la anticipación. En abril, Chaudhri mostró el proyector láser del pin en una charla TED. (Más tarde, la gente lo acusó de falsificar la demostración, dijo, pero él insistió en que era real). En septiembre, haciéndose eco del lanzamiento de su reloj por parte de Apple, la modelo Naomi Campbell usó el pin de Humane, apenas perceptible sin saberlo. buscarlo: con un blazer gris de Coperni en el desfile de la Semana de la Moda de París.

Los partidarios de Humane tienen una forma sencilla de descartar el escepticismo sobre sus perspectivas: señalan el primer iPod. Este dispositivo voluminoso y torpe sólo tenía un uso: reproducir canciones, pero sentó las bases de la verdadera revolución: los teléfonos inteligentes. De manera similar, Humane imagina un ecosistema completo de empresas que crean funciones para su sistema operativo: una versión de inteligencia artificial de la App Store de Apple.

Pero primero, las pasas. Durante una demostración en la oficina de Humane de una característica que se implementará en una versión futura del producto, una diseñadora de software tomó una galleta con chispas de chocolate y golpeó el alfiler en su seno izquierdo. Cuando cobró vida con un pitido, preguntó: «¿Cuánta azúcar hay en esto?»

«Lo siento, no pude buscar la cantidad de azúcar en las galletas de avena con pasas», dijo el asistente virtual.

Chaudhri ignoró este error. «Para ser honesto, me cuesta mucho distinguir entre una galleta con chispas de chocolate y una de avena con pasas».

La ambición de Humane de revolucionar el teléfono inteligente es audaz, creativa e incluso irracional; el tipo de cosas por las que se supone que es conocido Silicon Valley, pero, lamentan los críticos, en los últimos años se ha transformado en frivolidades progresistas, como aplicaciones para selfies y camiones de pizza robóticos.

Pero incluso después de meses de usar sus Ai Pins todo el día, los fundadores de Humane no pueden separarse por completo de sus pantallas. “¿Estamos usando menos nuestros teléfonos inteligentes? » preguntó el señor Chaudhri. «Los usamos de manera diferente».

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