El módulo de aterrizaje lunar Peregrine de Astrobotic se quema en la atmósfera terrestre

Una nave espacial que se dirigía a la superficie de la Luna terminó en la Tierra, quemándose en la atmósfera del planeta el jueves por la tarde.

Tecnología astrobótica de Pittsburgh anunciada en una publicación en la red social que perdió comunicación con su módulo de aterrizaje lunar Peregrine a las 3:50 p. m., hora del Este, lo que indica que entró en la atmósfera de la Tierra sobre el Pacífico Sur aproximadamente a las 4:04 p. m.

«Estamos esperando la confirmación independiente de entidades gubernamentales», dijo la empresa.

Fue un final intencional, aunque decepcionante, de un viaje que duró 10 días y cubrió más de medio millón de millas, en el que la nave pasó la órbita de la luna antes de regresar a la Tierra. Pero la nave espacial nunca se acercó a su destino de aterrizaje en la cara visible de la Luna.

La principal carga útil de la nave espacial provino de la NASA, como parte de un esfuerzo por llevar a cabo experimentos en la Luna de manera más económica utilizando empresas comerciales. El lanzamiento de Astrobotic fue el primero del programa, conocido como Commercial Lunar Payload Services, o CLPS. La NASA pagó a Astrobotic 108 millones de dólares para transportar cinco experimentos.

Peregrine despegó sin problemas el 8 de enero desde Cabo Cañaveral, Florida, para el primer vuelo de un nuevo cohete conocido como Vulcan. Pero poco después de separarse de la segunda etapa del cohete, su sistema de propulsión sufrió un mal funcionamiento importante y la nave espacial no pudo mantener sus paneles solares apuntando hacia el sol.

Los ingenieros astrobóticos lograron reorientar a Peregrine para que su batería pudiera recargarse. Pero la fuga de propulsor hizo imposible el alunizaje planeado. La hipótesis actual de la compañía es que una válvula no se cerró, lo que provocó que un flujo de helio a alta presión rompiera un tanque de propulsor.

Astrobotic estimó inicialmente que Peregrine se quedaría sin propulsor y moriría en unos pocos días. Pero a medida que la fuga disminuyó, la nave espacial siguió funcionando. Las diez cargas útiles propulsadas, incluidas cuatro de la NASA, se encendieron con éxito, lo que demuestra que los sistemas de energía de la nave espacial estaban funcionando. (La quinta carga útil de la NASA, un reflector láser, no requería energía). También se suministraron otras cargas útiles de clientes, incluido un pequeño rover construido por estudiantes de la Universidad Carnegie Mellon y experimentos para agencias espaciales alemanas y mexicanas.

Durante el fin de semana, la compañía dijo que la nave espacial, desviada de su rumbo por la fuga de propulsor, estaba a punto de quemarse en la atmósfera terrestre. La compañía dijo que decidió dejar a Peregrine en esta trayectoria para evitar que la nave espacial averiada colisionara con satélites alrededor de la Tierra.

Cada vez más módulos de aterrizaje apuntan a la Luna.

El viernes, una nave espacial robótica japonesa que actualmente orbita la Luna, SLIM, intentará un alunizaje. El aterrizaje se producirá alrededor de las 10:20 a. m., hora del este. (Será el sábado por la mañana temprano, a las 0:20 a. m., en Japón).

La próxima misión comercial financiada por la NASA, dirigida por Intuitive Machines de Houston, podría lanzarse a mediados de febrero.

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