Commerçants chinois et ports marocains : comment la Russie fait fi des interdictions technologiques mondiales

Peu de temps après l’invasion de l’Ukraine par la Russie l’année dernière, les ingénieurs de Convex, une société de télécommunications russe, avaient besoin de trouver du matériel américain pour transmettre des données au redouté service de renseignement du pays. Mais aucun mouvement n’a été mis en place après que les pays occidentaux ont imposé de nouvelles limites commerciales radicales à la Russie.

Les employés de Convex ont rapidement trouvé une solution.

Alors que Cisco, un fournisseur de technologie américain, avait interrompu ses ventes à la Russie le 3 mars 2022, les ingénieurs de Convex ont facilement obtenu le matériel Cisco dont ils avaient besoin via un obscur site de commerce électronique russe appelé Nag, qui avait contourné les restrictions commerciales internationales en achetant l’américain. équipements via un réseau de fournisseurs en Chine.

Les ingénieurs de Convex se sont ensuite rendus dans les bureaux du Service fédéral de sécurité russe, connu sous le nom de FSB, à Ekaterinbourg pour installer le matériel qui permettrait de catégoriser et d’envoyer les données aux autorités. « Coordonnez avec le FSB le placement du commutateur Cisco Catalyst WS-C4948E », a écrit un ingénieur de Convex le 23 mars 2022, selon un journal de communications de l’entreprise obtenu par le New York Times.

Au cours des 22 mois qui ont suivi le début de la guerre en Ukraine, la Russie a largement continué à se doter de la technologie dont elle a besoin pour faire fonctionner son économie. Après que les restrictions à l’exportation et les interdictions imposées aux entreprises aient initialement entraîné des perturbations commerciales, les fournisseurs russes ont trouvé des failles et ont cultivé des solutions de contournement. Presque aucun élément de matériel commercial – y compris les équipements de télécommunications de base, les équipements de surveillance, les puces électroniques pour les systèmes informatiques et d’armes avancés, ainsi que les drones – n’a été trop difficile à obtenir.

Les autorités et les entreprises russes se sont unies pour profiter des failles de la réponse mondiale. Ils ont exploité des réseaux d’intermédiaires, y compris des intermédiaires en Chine, et ont dissimulé leur activité par le biais de sociétés écrans, selon des fuites de courriels du gouvernement russe, de documents commerciaux et d’enregistrements de conversations en ligne entre ingénieurs russes obtenus par le Times.

Ils se sont également tournés vers des pays qui ont adopté des positions neutres dans le conflit, comme le Maroc et la Turquie, et ont utilisé leurs ports pour recevoir des marchandises en provenance de centres mondiaux de fabrication de technologies qui sont ensuite placées sur d’autres navires à destination de la Russie, un processus connu sous le nom de transbordement. . Les produits technologiques interdits ont ensuite été mis à disposition auprès de fournisseurs renommés et sur des sites de commerce électronique faciles à utiliser comme Nag.

La flexibilité a été primordiale. Dans des courriels hebdomadaires, les responsables commerciaux russes ont partagé des conseils sur les ports qui transféreraient les marchandises, qui échangeraient des roubles et où les navires battant pavillon russe pourraient être réparés, selon les documents. Si un fournisseur arrêtait de vendre, il en trouvait un autre. Si une route maritime était coupée, de nouvelles routes prenaient le relais.

Les documents offrent un rare aperçu d’une course dans laquelle les commerçants russes ont gardé une longueur d’avance sur les efforts menés par les États-Unis pour les couper. Leur succès montre à quel point il est difficile d’arrêter le mouvement mondial de la technologie commerciale, soulevant des questions sur l’efficacité des restrictions commerciales occidentales et sur la question de savoir si les géants de la technologie devraient mieux contrôler la destination de leurs produits – et s’il est même possible de le faire.

Cisco a refusé de commenter. Convex n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Aux États-Unis et en Europe, les enquêteurs gouvernementaux en sous-effectif ne peuvent pas suivre le rythme des flux de marchandises, souvent obscurs, a déclaré Elina Ribakova, une économiste qui a étudié l’évasion des sanctions au Peterson Institute for International Economics, un groupe de réflexion américain. Les grandes entreprises technologiques, a-t-elle ajouté, doivent faire davantage pour couper l’approvisionnement de la Russie.

«C’est un jeu de Whac-a-Mole sans fin», a-t-elle déclaré. « Il convient de s’inquiéter, en particulier parmi les décideurs politiques, du fait que nous avons annoncé de nombreuses sanctions et que nous pensons peut-être qu’elles fonctionnent, mais qu’en réalité elles ne le sont pas. »

Lorsque les sanctions contre la Russie sont entrées en vigueur l’année dernière, ProSoft, un fournisseur d’électronique basé à Moscou, en a subi les conséquences.

Des responsables de l’entreprise, qui vend des équipements et des technologies de surveillance biométrique pour l’industrie lourde et les infrastructures critiques, ont envoyé un courrier électronique à la mission commerciale du gouvernement russe au Maroc pour obtenir de l’aide, selon un message examiné par le Times.

«Il y a à peine une semaine, il n’était pas difficile de nous les expédier depuis des fournisseurs américains et européens», a écrit un responsable de ProSoft, faisant référence à une technologie désormais interdite. Désormais, «nous courons le risque de commencer à réduire la production (il y a de petites réserves dans l’entrepôt)».

Une feuille de calcul jointe au message répertoriait des centaines de puces et de capteurs américains, européens et japonais dont ProSoft avait besoin.

À l’époque, l’économie russe était en train d’absorber les premiers effets des restrictions commerciales. Le rouble s’est effondré, l’inflation et les taux d’intérêt ont grimpé, les banques russes ont été coupées de pans entiers du système financier mondial et les oligarques sont restés impuissants alors que leurs yachts étaient saisis.

Mais la douleur n’a pas duré lorsque le président Vladimir V. Poutine a restructuré l’économie russe. Les responsables et dirigeants russes se sont rapidement associés pour trouver des solutions de contournement. Les loyalistes politiques ont profité de la fuite des entreprises occidentales.

Au Maroc, le bureau commercial russe, qui veille aux intérêts économiques du pays à l’étranger, a également aidé les entreprises russes à reprendre pied. Après que ProSoft ait demandé de l’aide, les responsables commerciaux sont passés à l’action.

« Nous sommes en contact permanent avec le directeur général » du port public marocain de Tanger Med, a écrit un responsable russe dans un e-mail d’avril 2022. «Dans le cas où des navires entreraient sous pavillon russe, il n’y aurait aucun problème de maintenance.»

Une porte-parole de Tanger Med, qui longe le détroit de Gibraltar, a déclaré que le port louait des espaces à des compagnies maritimes et n’avait « aucune information ni responsabilité » sur les navires circulant dans le complexe. Le port, qui traite plus de huit millions de conteneurs par an reliant 180 ports internationaux, n’était « pas au courant » des marchandises expédiées faisant escale dans les ports russes avant ou après leur passage à Tanger Med, ni de la maintenance des navires russes en cours, a-t-elle ajouté.

En novembre 2022, les responsables commerciaux russes au Maroc se vantaient que leur « soutien direct » avait transformé le pays africain en une plaque tournante du transbordement de produits électroniques. Les marchandises en provenance de Taïwan, de Chine et d’autres centres de fabrication ont été déchargées à Tanger Med puis placées sur d’autres navires à destination de la Russie.

«Compte tenu de la nature à long terme de la coopération avec le partenaire marocain, le volume des fournitures pourrait s’élever à environ 10 millions de dollars par an», ont écrit les responsables commerciaux à propos de leur travail pour ProSoft.

ProSoft a également assuré l’approvisionnement en technologie occidentale avec l’aide d’une obscure entreprise de ferraille enregistrée à Casablanca, au Maroc. Après le début de la guerre, la société Invent Maroc a créé un nouveau site Web et a acheminé des technologies restreintes via le Maroc vers la Russie, notamment des puces électroniques de Texas Instruments, Intel et NXP, selon les données commerciales. En 2022, les États-Unis avaient limité les exportations de semi-conducteurs fabriqués avec des équipements ou des propriétés intellectuelles américaines vers la Russie.

Invent Maroc, dirigée par un homme nommé Alexander Trinz, n’avait aucun antécédent d’exportation internationale. Pourtant, elle s’approvisionnait en produits électroniques au Costa Rica, en Malaisie, à Taiwan, en Chine, au Japon et au Mexique, selon les registres commerciaux.

Lors d’un appel téléphonique ce mois-ci, M. Trinz a déclaré qu’il avait fourni de la technologie à la Russie dans le passé, mais pas depuis la guerre. «Avant, nous travaillions avec la Russie, mais pour le moment, nous ne pouvons pas le faire», a-t-il déclaré.

Une analyse des offres de ProSoft a révélé près de 300 produits en vente contenant des puces Intel, ainsi que des composants fabriqués par Nvidia et une puce informatique optimisée pour l’IA conçue par Google. Bien que l’on ne sache pas exactement comment les importations ont finalement été utilisées, des puces américaines ont été trouvées sur des missiles et des drones russes, selon des experts en armement.

Nvidia, Intel et Google ont refusé de commenter. Texas Instruments a déclaré s’opposer au « détournement illicite de nos produits vers la Russie ». ProSoft, NXP et le représentant commercial de la Russie au Maroc n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

En octobre 2022, les responsables commerciaux russes ont déclaré avoir établi 20 opérateurs au port de Tanger-Med pour « assurer rapidement » la logistique du chargement des marchandises sur des navires « nourriciers » à destination de la Russie, selon un rapport hebdomadaire sur les expéditions. Un autre rapport indiquait que les ports de Turquie, membre de l’Organisation du Traité de l’Atlantique Nord, avaient accepté les paiements en roubles.

« Les restrictions liées aux sanctions ont été surmontées avec succès », indiquait un rapport gouvernemental à propos d’une route commerciale turque en mars dernier.

Sur des sites de commerce électronique russes peu connus comme Nag, OCS Distribution, 3Logic Distribution et 4Telecom, sont proposées à la vente des technologies complexes fabriquées par de grands fabricants de télécommunications américains et européens, tels que Cisco, HP, Juniper, Ericsson et Nokia.

Beaucoup de ces sites ont vendu librement des technologies occidentales pendant des décennies, mais ont remanié leurs chaînes d’approvisionnement à cause de la guerre. Depuis lors, les plateformes ont reçu des centaines de millions de dollars en technologie de la Chine, selon les archives commerciales.

La Chine et Hong Kong ont fourni 85 % des semi-conducteurs importés en Russie entre mars 2022 et septembre 2023, contre 27 % avant le conflit, selon Silverado Policy Accelerator, une organisation à but non lucratif qui étudie les routes commerciales russes.

Nag, qui vend du matériel aux entrepreneurs régionaux de télécommunications et de surveillance, est une plateforme majeure. Par l’intermédiaire d’intermédiaires, elle a acheté pour environ 100 millions de dollars de technologies américaines restreintes depuis le début de la guerre, selon les données commerciales. Au total, elle a importé pour 150 millions de dollars de matériel de Chine cette année, selon les données. Les équipements de communication, dont l’accès à la Russie est apparemment interdit, sont facilement disponibles sur son site, filtrés par prix, type de produit et quantité.

Les employés de Nag ont parlé des défis logistiques causés par les sanctions internationales, selon des communications internes. En mai 2022, un employé de Nag a écrit à un client russe que « l’ancien système de transport en commun était terminé », retardant la livraison de 20 000 $ d’équipements Juniper. Un mois plus tard, Nag a répondu que le problème avait été résolu et que le matériel arriverait dans les mois à venir.

Des technologies permettant de renforcer la surveillance et la censure en ligne étaient également disponibles. Les opérateurs de télécommunications russes sont tenus par la loi de fournir aux services de sécurité les données de communication de leurs clients, ce qui signifie qu’ils doivent acheter des équipements spécialisés qui transmettent les informations aux agents du gouvernement. Sur les forums de discussion Nag, désormais accessibles uniquement depuis la Russie, les ingénieurs ont publié des conseils techniques pour que les systèmes fonctionnent conformément aux spécifications du FSB.

Ericsson, Juniper, Nokia et IBM ont déclaré que toute importation en Russie se faisait sans leur consentement. OCS Distribution a déclaré qu’elle «ne vend pas de produits en violation des sanctions et restrictions internationales» et que toute technologie de ce type répertoriée sur son site Web pour achat était là parce qu’elle était en pleine refonte. HP, 3Logic Distribution et 4Telecom n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Un réseau d’entreprises et de marques exploitées par Nag au Kazakhstan, en Ouzbékistan et aux Émirats arabes unis a également contribué à masquer les expéditions de technologies sanctionnées. Au total, Nag a rapporté près de 10 millions de dollars en équipements Cisco et environ 1 million de dollars en produits Nokia et Intel en Russie au cours de l’année écoulée.

Dans les bureaux du FSB à Ekaterinbourg, les équipements Cisco installés par les ingénieurs de Convex côtoyaient les routeurs fabriqués par Juniper, selon les archives de Convex. Moins d’un an plus tard, la disponibilité de la technologie occidentale était si abondante que les ingénieurs de Convex pouvaient magasiner.

Lors d’une conversation sur le système de messagerie interne de Convex cette année, les ingénieurs se sont concentrés sur un nouveau fournisseur qu’ils avaient « repéré ». Opérant sous le nom de sale-server.ru, le fournisseur disposait de nombreuses technologies de marque restreintes de HP, IBM et d’autres. Plus important encore, le prix était correct.

«Moins cher que Nag», a écrit un employé de Convex.

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